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Como as destilarias artesanais de Bourbon do Kentucky estão navegando na pandemia

Visitantes entrando no Quatro rosas centro de visitantes no final de agosto foram recebidos por um Trilha do Bourbon do Kentucky placa com os dizeres “stave 6 pés apart.” Inteligente, eu acho. Imediatamente após entrar no prédio, um recepcionista explica que a loja está aberta, mas eles não estão oferecendo nenhum passeio ou degustação. Eu aceno em consentimento e começo a seguir as setas direcionais no chão para começar a fazer meu caminho pela loja, tendo um primeiro gostinho do recém-adaptado Kentucky bourbon experiência.

Em todo o estado, as destilarias estão adotando abordagens diferentes para operar durante a pandemia: algumas são fechadas ao público inteiramente, outras retomaram a maioria de suas experiências turísticas, embora com capacidades reduzidas e mascaramento obrigatório e outras abriram, mas reduziram para uma posição em algum lugar em entre esses dois extremos. Claro, para uma marca como Four Roses, que data de 1888, a pandemia não está colocando em risco sua existência. Mas quando uma boa parte da receita de uma destilaria artesanal vem por meio de passeios e degustações, jantares no local e vendas no varejo e hospedagem de grandes eventos, o clima atual oferece uma realidade mais dura e complicada.

Destilaria Jeptha Bourbon

Crédito: Jake Emen







Os muitos pivôs pandêmicos das destilarias de Bourbon

No Destilaria Jeptha Creed em Shelbyville, conhecida pelo uso de milho de açougueiro sangrento, vários meses de fechamento público foi um cenário devastador. “Ter que dispensar a equipe da frente foi de partir o coração”, diz Autumn Nethery, coproprietária da destilaria e filha do destilador Joyce Nethery. “E levou algum cérebro para abrir de volta.”





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Destilarias em Kentucky foram autorizadas a reabrir sob novos protocolos a partir de 1º de julho. Jeptha Creed optou por manter sua casa de destilaria e áreas de produção fechadas para visitantes, enquanto um balcão de degustação foi negado em favor de derramamentos espaçados oferecidos no bar principal maior. A destilaria também possui uma ampla área externa, ideal para atrair visitantes que desejam permanecer ao ar livre.

“Também tentamos encontrar algo que pudéssemos fazer aqui e que as pessoas não pudessem fazer em nenhum outro lugar, e a degustação do barril foi a resposta para isso”, diz Nethery. Os visitantes agora podem reservar e fazer reservas com antecedência para uma degustação de pequenos grupos no celeiro de barris de Jeptha Creed, com fileiras de cadeiras de couro macias posicionadas ao lado de prateleiras de barris, aquele milho vermelho escuro atraente nos campos dentro da vista da porta aberta do celeiro. “Ficamos maravilhados com a resposta dos consumidores”, diz Nethry.

Pandemia ou não, as pessoas ainda clamam por seu uísque. E quando eles estão confiantes de que as destilarias estão abertas e tomando as devidas precauções de segurança, eles estão saindo em massa. “A reabertura foi provavelmente a experiência mais gratificante pela qual já passei na minha vida”, diz Shane Best, que trabalhou na Jeptha Creed como guia por três anos. “A primeira socialização que fiz [desde o início da pandemia] foi com convidados, e eles ficaram absolutamente felizes por termos conseguido abrir.”

A maioria das destilarias está relatando que seus visitantes se comportaram bem, ansiosos para participar com segurança e seguir os protocolos. “Ninguém nos deu qualquer resistência, e estamos lotados”, diz Trey Zoeller, fundador da Jefferson’s Bourbon , agora operando de Destilaria de Artesanato de Kentucky . Eles reduziram as horas e a capacidade e restringiram certas áreas do passeio. Zoeller estava preocupado com a saúde de seus guias turísticos, vários dos quais são aposentados, e não iria reabrir até que sentisse que os protocolos corretos estavam em vigor.

Zoeller diz que a Jefferson's teve a sorte de estar em uma posição em que 90 por cento de suas vendas são fora do local, embora não seja como ele imaginou que o ano seria. “Eu tinha grandes aspirações de mover aquela agulha mais para o local este ano, mas estivemos em uma ótima posição”, diz ele.

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No Destilaria Willett em Bardstown, os visitantes ainda são bem-vindos, embora nenhum passeio esteja sendo oferecido. A experiência foi substituída por uma sessão de degustação e perguntas e respostas que é limitada a um pequeno grupo de convidados por vez. “Temos que seguir nossos protocolos de segurança e não podemos expor nossa família de trabalho e nossas operações a qualquer risco desnecessário”, explica Britt Chavanne, que gerencia as operações diárias da destilaria. “Nosso objetivo é misturar nossos barris, mas não nossos edifícios neste momento!”

Assentos ao ar livre distantes estão disponíveis em The Bar at Willett , que para muitos hóspedes é a principal atração para começar, servindo como a melhor maneira de provar através da vasta gama de barris individuais da destilaria favorita de culto. Em meados de setembro, a coleção em constante mudança anunciava 77 barris individuais para escolher.

Destilaria Willet Bourbon

Crédito: Jake Emen

No Kentucky Peerless Distilling , uma marca legada reiniciada localizada em Louisville, ser fechada ao público foi um revés. “Operamos com uma dependência maior em nossos tours e varejo disparando em todos os cilindros do que outras [destilarias]”, diz Hunter Cecil, que serve como guia e lida com vendas diretas para a destilaria. A Peerless conseguiu reter toda a sua equipe durante a paralisação, porém, mantendo-os ocupados com as tarefas de manutenção no local e outras tarefas dentro da destilaria. A mudança de foco ajudou a impulsionar alguns projetos de longo prazo e deu à destilaria tempo até que fosse possível reabrir suas instalações.

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“Agora é ótimo poder abrir novamente e estamos fazendo tudo que podemos para ser adequados e seguros”, diz Cecil. Passeios e degustações agora têm capacidades reduzidas e são oferecidos menos vezes por dia, permitindo a higienização entre as sessões.

Destilaria MB Roland , enquanto isso, estava grato por ter uma década de negócios em seu currículo, de acordo com Paul Tomaszewski, cofundador e destilador. Ser um novato que foi forçado a fechar as portas por um longo período teria sido insustentável, diz ele, principalmente devido à localização da destilaria na parte sudoeste do estado. “Tivemos sorte dessa forma, e tudo o que fizemos até agora, mais de 10 anos, nos permitiu estar em uma posição em que não estaríamos morrendo em uma pandemia”, diz Tomaszewski.

“Não quer dizer que o tráfego de visitação não seja bom para nós”, acrescenta. Mesmo em Pembroke, um lugar conhecido mais pelo tabaco do que pelo bourbon, a destilaria atrai 50.000 visitantes em um ano típico. Surpreendentemente, apenas uma pequena fração desse número vem dos turistas hardcore bourbon que abrem trilhas pelo centro de Kentucky.

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Outras destilarias contam com suas configurações exclusivas como um componente central de como são capazes de alcançar os consumidores, tornando a mudança para um mundo virtual ainda mais desafiadora. Esse é o caso com Castelo e Chave , localizado em Frankfort, em meio às colinas e fazendas de cavalos além de Lexington.

“Estamos fazendo muito virtual, o Zoom chama e tudo mais, mas é muito estranho porque o maior componente para nós e nossa história é o terreno aqui, poder ver o tamanho e o escopo de tudo, e aprender sobre sua história , ”Explica Brett Connors, liquidificador e embaixador da marca da Castle & Key. “Nós fazemos isso, mas é difícil ver o que realmente poderia ser.” Isso é o que acontece quando você reconstrói o castelo literal que serviu como a Destilaria Old Taylor no final de 1800, passando anos recriando um belo e histórico local de 113 acres. Depois que a produção cessou em 1972, os atuais proprietários Will Arvin e Wes Murry compraram a propriedade em 2014 e a abriram ao público em 2018.

O outro lado disso é que agora que os hóspedes são bem-vindos de volta, há um ambiente espaçoso ao ar livre disponível. “Como podemos [abrir o backup] sem limitar a interação e a experiência do hóspede, se você reservar um tempo para dirigir até aqui para nos visitar?” Connors pergunta, acrescentando: “Acho que encontramos muitas soluções criativas”.

A série de concertos de verão da destilaria foi cancelada, junto com uma festa comemorativa planejada para o lançamento pendente de seu primeiro uísque ainda este ano. No entanto, os visitantes de hoje podem passear pelo local gratuitamente e pedir uma bebida em um balcão para desfrutar de um ou dois gins com tônica ao ar livre.

Não existe uma solução única para todos para sobreviver com sucesso e girar a operação da destilaria durante uma pandemia em curso, porque não existe uma destilaria que sirva para todos. Mas se algo é verdade no país do bourbon, é que as pessoas ainda estão sedentas por uma bebida e estão dispostas a se disfarçar e 'afastar' dois metros de distância para ter o privilégio.

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